London, Engeland - 28 april 2018. Wilfried Zaha (helemaal links) viert zijn goal tegen Leicester City met teamgenoten
London, Engeland - 28 april 2018. Wilfried Zaha (helemaal links) viert zijn goal tegen Leicester City met teamgenoten © GETTY

Ondanks de gênante start van het seizoen, weet Crystal Palace zich vrijwel zeker te handhaven

Klinkende zege op Leicester City maakt degradatie nagenoeg onmogelijk

Onder Frank de Boer was de seizoensstart dramatisch te noemen, maar na zijn ontslag en gedurende het seizoen wist Crystal Palace zich te herpakken. Met name de aanvaller Wilfried Zaha heeft er voor gezorgd dat een langer verblijf in de Premier League er dik in zit.

Van 'zeroes' to 'heroes'. Zo kan het seizoen van Crystal Palace het beste worden samengevat. Het begon vorig jaar met zeven doelpuntloze nederlagen, maar met de 5-0-zege zaterdagmiddag op Leicester City heeft de Zuid-Londense club twee wedstrijden voor het einde vrijwel zeker een langer verblijf in de Premier League veiliggesteld. Het korte tijdperk Frank de Boer is alweer vergeten, Roy Hodgson, de verguisde Engelse bondscoach van weleer, is nu de grote held.

Er was een kwartiertje gespeeld op het volle Selhurst Park toen de thuisploeg een tikkietakkie-aanval opzette waarop Manchester City trots zou zijn geweest, compleet met hakje, waardoor Wilfried Zaha de openingstreffer kon scoren. Met de 25-jarige aanvaller, geboren in Ivoorkust en opgegroeid in Zuid-Londen, is meteen de belangrijkste reden genoemd voor het succes van Palace genoemd. In de negen wedstrijden die hij moest missen, wisten The Eagles niet een keer te winnen.

Reggaevoetbal

Helaas voor De Boer vonden drie van die zeven wedstrijden onder zijn bewind plaats, nadat Zaha in de verloren openingswedstrijd tegen Huddersfield (0-3) geblesseerd was geraakt. Na vier nederlagen op rij, alleen onderbroken door een bekerzege, moest de Nederlander vertrekken. Er volgden nog drie nederlagen, maar de 2-1-zege op Chelsea vormde de ommekeer. In die wedstrijd was Zaha, terug van zijn blessure, matchwinner. Hoe was het met De Boer afgelopen als deze speler fit was gebleven?

De invloed van de onbezorgde reggaevoetballer gaat veel verder dan de acht doelpunten die hij heeft gemaakt. Hij houdt verdedigers voortdurend bezig en bereidt veel doelpunten voor. Ook tegen Leicester, dat geen schim meer is van de kampioensploeg van twee jaar geleden. Zaha leidde de 2-0 van James McArthur in en de 4-0 van de goed spelende Patrick van Aanholt. Tussendoor had spelverdeler Ruben Loftus-Cheek de 3-0 gemaakt.

In de slotminuut voltooide invaller Christian Benteke met een strafschop de vijfklapper. Eerder dit seizoen had 'Big Ben' zich mateloos impopulair gemaakt door bij een 2-2-stand tegen Bournemouth tegen de afspraken in een late strafschop op te eisen en deze vervolgens eens te missen. Uiteindelijk kwam het de club niet duur te staan omdat het nog veel punten zou pakken. Genoeg om op te klimmen naar een elfde plek, zes punten boven de degradatiestreep.

Bob Marley

De beminnelijke Hodgson, opgegroeid in de buurt van het stadion, bleek een goede keuze voor een jonge groep die rijp was voor experimenten. Hodgson staat bekend als een wat conservatieve trainer met gezond verstand, die spelers op posities zet waar ze het liefst spelen. Zijn komst betekende dat Jairo Riedewald en Timothy Fosu-Mensah minder kansen kregen, al blonken de twee uit in een gedenkwaardige 0-0 tegen Manchester City op Oudejaarsdag.

Dat resultaat leidde tot een optimistisch gemoed op Selhurst Park, waar soms Bob Marley's Baby don't worry, about a thing, 'cos every little thing's going to be alright' uit de luidsprekers klinkt. Na het lijfsbehoud in de Premier League is de enige clubzorg de vraag of Zaha blijft, of dat de clubtroefkaart zich wil wreken op het eerdere mislukte avontuur bij Manchester United.