Kim Polling (blauwe pak) werpt de Britse Gemma Howell.
Kim Polling (blauwe pak) werpt de Britse Gemma Howell. © AFP

Judoka Polling voor vierde keer beste van Europa

Met een grote glimlach op haar gezicht en twee gebalde vuisten kroonde judoka Kim Polling zich vrijdag voor de vierde keer tot de beste van Europa. Op de EK in Tel Aviv toonde de 27-jarige Groninger een verbeterde versie van zichzelf nadat ze de afgelopen jaren met fysieke en mentale malheur had gekampt.

Vooral de manier waarop de kampioen van 2013, 2014 en 2015 haar vierde Europese titel in de categorie tot 70 kilogram pakte stemde tot tevredenheid. Waar de judoënde stuiterbal in het verleden haar hoofd nog weleens verloor tijdens een partij, bleef ze in de bomvolle hal in Tel Aviv tot het laatste moment gefocust.

Ook toen ze in de halve finale en finale een golden score - verlenging - nodig had om de partij naar zich toe te trekken. 'Ik ben niet zo goed in golden scores, maar ben er met mijn hoofd voortdurend bijgebleven. Dit is misschien niet de mooiste, maar wel de titel waar ik het meest trots op ben', zei de huidige nummer negen van de wereldranglijst over de telefoon.

Met haar gouden medaille zette Polling definitief een punt achter een moeilijke periode. Na de teleurstellend verlopen Olympische Spelen van Rio in 2016 - ze verloor in de eerste ronde van de latere Japanse olympisch kampioen Haruka Tachimoto - nam ze rust. Ze was gesloopt, zowel fysiek als mentaal. Ze liet zich opereren aan haar ellebogen en knie en benutte de tijd om haar studie (Pabo) af te ronden. Eén per week deed ze met haar moeder aan bodybalance. Dat was het wel wat betreft fysieke arbeid.

In september vorig jaar maakte ze op de WK haar rentree. Maar in Boedapest liet ze zich al in de tweede partij verrassen. Een oude kwaal speelde op: ze was veel te enthousiast terwijl het haar aan wedstrijdritme ontbrak.

Des te knapper was het om te zien hoe geconcentreerd ze vrijdag haar partijen afwerkte. In de kwartfinale kende ze weinig moeite met landgenoot en regerend Europees kampioen Sanne van Dijke, haar concurrent voor een olympisch ticket voor Tokio 2020. Elk land mag per gewichtsklasse maar één judoka afvaardigen naar de Zomerspelen. In Tel Aviv was de clash al na 51 seconden voorbij toen Polling na een houdgreep won met ippon.

Meer moeite had ze met haar Britse tegenstanders Gemma Howell (halve finale) en Sally Conway (finale). 'Zij zijn heel goed in het uitvoeren van hun opdracht. Maar ik wist dat die ene kans zou komen. In mijn hoofd herhaalde ik steeds dat ik kalm moest blijven.'

Met haar Europese titel bevestigde Polling - die in Italië woont en de helft van het jaar aansluit bij de trainingsgroep van haar vriend, de Italiaanse topjudoka Andrea Regis - helemaal terug te zijn. In Tel Aviv liet ze een vernieuwde versie van zichzelf zien. De rustperiode heeft haar goed gedaan. 'Ik wist dat ik de beste zou zijn als ik mijn hoofd erbij zou houden. Ik moest het alleen nog wel laten zien. Dat heb ik gedaan. Ik voel me nu ook weer de beste van Europa.'